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还原圣经故事:索多玛其实毁于陨石?

来源:环球科学 (10-13) 小编ID:1506482455

古城毁灭瞬间的艺术复原图(图片来源:Allen West and Jennifer Rice)

《圣经》中有一个关于索多玛城的故事,这座死海旁边的繁荣城市被天降的 " 石头和火焰 " 彻底摧毁。而最近发表于《科学报告》的一项研究揭开了一个类似的故事:一场由陨石造成的空爆夷平了整座城市。

 

大约 3600 年前,中东地区坐落着一个古老和繁荣的城市。居民像往常一样,过着忙碌而平静的生活,突然伴随着一阵强光和巨响,空气开始剧烈升温,整座城市开始融化。待一切平静下来之后,城墙碎成了粉末,居民和动物的身体被撕成了碎片,整座城市只剩下了断壁残垣。

这里曾发生过什么?又被什么毁灭了?当考古学家面对着这座城市的废墟时,这些疑问深深环绕在他们的脑海中。

被掩埋的城市

这座古城被称作 Tall el-Hammam(TeH),坐落在死海东北方向约 11 千米处。从约公元前 4700 年起,这里就非常繁荣,全盛时期,TeH 古城的面积甚至达到了耶路撒冷的十倍以上。

古城 TeH 位于死海旁边(图片来源:NASA)

这样的繁盛景象曾维持了 3000 多年。然而在 2005 年,当考古学家从废墟中挖掘出这座城市的遗址时,这里却只剩下了一片断壁残垣——除了少数几处,几乎每一座建筑都被破坏殆尽,只剩下被 " 削平 " 到一样高度的墙根。奇怪的是,在这些建筑周围也几乎找不到散落的砖块,只有少数小块的泥砖碎块零星散落在个别区域。

最初让研究者意识到不对劲的是一层约 1.5 米厚的黑色沉积物,这被称为 " 破坏层 ",其中混杂着大量的木炭、灰烬、被烧灼过的破碎泥砖和熔化的陶器碎片。这一下子就否决掉了 " 常见 " 的城市灭亡原因——火山、地震或是战争,它们都无法带来熔化陶器的极端高温

为了获得最终的答案,数百人展开了近 15 年艰苦的挖掘和材料分析工作。最终,这项研究发表于《科学报告》,文章共有 21 名共同作者,包括古人类学家、地质学家、地球化学家、地貌学家、矿物学家、古植物学家、沉积学家等多个领域的研究者。

上图为灾难发生前城市的复原图,下图为如今的遗址(图片来源:原论文)

寻找证据

想知道过去发生了什么,只能让遗迹自己 " 说话 "。正是在不断发掘、分析和寻找证据的过程中,研究者发现了越来越多不能用常规原因解释的遗迹。

最为明显也最先被注意到的,是 " 破坏层 " 中发现的陶器碎片。一些陶器碎片的表面明显熔化成了多孔的玻璃,更深层的位置虽然没有玻璃化,但颜色明显变黑,呈现出被高温烧灼过的痕迹。为了确定当时的环境温度,研究者在实验室将温度升高至 1500 ℃,才使一小块陶片出现了熔化的迹象。显然,要想让陶片完全熔化,当时的温度只会更高。

暗示超常高温的证据不止这一点:泥砖和陶片碎块的表面发现了一些曾熔化又重新凝固的石英颗粒。除此之外,研究者在破坏层中还发现了大量的微小 " 球粒 ",它们主要是熔化后又重新凝结成球的金属颗粒,其中包括熔点在 1768 ℃的铂和熔点在 2466 ℃的铱

两块表面明显玻璃化的陶片,左图为几乎没有烧灼痕迹的内侧,右图为明显玻璃化并出现起泡的外侧 (图片来源:原论文)

除了异常高温之外,这座城市似乎还经历了瞬间的高压。在破坏层中,他们还发现了极小的类金刚石碳(Diamond-like carbon)颗粒,它的硬度可以与钻石媲美,研究者推测是木材和植物中的碳在高温高压下瞬间发生了结构变化。另一个更为显著的证据是,在破坏层中发现了被称为 " 冲击石英 " 的细微薄片状石英颗粒。石英的硬度很高,需要极高的温度和压强才能改变其结构(有研究认为需要大于 8GPa 和 1600 ℃,并持续 14~20 秒)。它被认为是地面发生了强烈撞击或爆炸的有力证据,一般只会出现在陨石撞击或是核爆炸的现场

那么,可能带来如此极端的高温高压的 " 罪魁祸首 " 只剩下了一个——陨石。

类金刚石碳颗粒(图片来源:原论文)

重现灾难全貌

到此,研究者基本恢复了整个故事的全貌:在约 3600 年前的一天,一块陨石宣告了这座城市的终结。模型结果显示,陨石并未击中地面,而是在距离地面约 4 千米的高处发生了爆炸。这一爆炸释放的能量约等于广岛原子弹的 1000 倍,使整个城市的气温迅速飙升至 2000 ℃以上,无论是树木还是布料都在瞬间化为灰烬。随后,巨大的冲击波破坏了整座城市,冲击波速度可达 1200 千米每小时,威力超过了有记录以来的所有龙卷风。

在这样的冲击下,城中近 8000 位居民无一幸免。事实上,研究者只找到了 5 具还能勉强辨认的人类遗骸,其余人的骨骼在高温和冲击下破碎成了指甲盖大小的碎片,与其他动物的混在一起,散落在厚厚的废墟层中。

随后,根据研究人员推测,爆炸使死海的大量海水蒸发或喷溅而出,盐分导致周围的大量土地严重盐碱化,农作物根本无法在此生存。这一情况可能持续了近 600 年,直到稀少的降雨终于将土壤中的盐分冲刷掉。或许就是土地无法耕种,使得周围的幸存者彻底抛弃了这座城市和周边 100 多处定居点,古城 TeH 就此陨落。

在论文最后,作者提到了一个有趣的猜测。《圣经》中有一个关于索多玛城的故事,这座城市也坐落在死海附近,但一日石头和火从天而降,居民被杀,城市倾覆——这与 TeH 古城的故事出奇相似。

在介绍自己的研究结果时,作者这样写道:"…… 我无法肯定,或许这个《圣经》故事其实是这场陨石事件的目击记录。但无论如何,最可怕的是,这几乎不会是人类城市最后一次遭遇陨石撞击的命运。"


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